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Biotecnología tradicional vs. biotecnología moderna: Dos mundos, una ciencia

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La última actualización de esta entrada fue hecha el 11 marzo, 2024 por Julián Spadaro

 

En este artículo de Ensamble de Ideas, definiremos y analizaremos los campos de estudio y acción de los dos tipos de biotecnología que coexisten en épocas contemporáneas: la tradicional (o antigua) y moderna.

¿Qué es la biotecnología?

La biotecnología es una disciplina científica que utiliza los factores bióticos y la ingeniería genética, así como otras técnicas, con el fin de desarrollar nuevos productos o resolver problemas en diversos campos, como la agricultura, la medicina y la industria.

En 1992 nació el Convenio sobre la Diversidad Biológica en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre Medio Ambiente y Desarrollo. Se definió a la biotecnología como “toda aplicación tecnológica que utilice sistemas biológicos y organismos vivos o sus derivados para la creación o modificación de productos o procesos para usos específicos“. Según esta definición, estamos en lo cierto si aseguramos que el hombre ha utilizado la biotecnología desde tiempos inmemoriables.

Es una disciplina que ha revolucionado la forma en que interactuamos con los seres vivos y aprovechamos sus recursos para nuestro beneficio.

Antes de los avances tecnológicos y las técnicas de manipulación genética, existía una forma de biotecnología más antigua y tradicional, desarrollada por comunidades ancestrales en todo el mundo. La biotecnología tradicional se basa en el conocimiento y la manipulación de los organismos vivos para obtener productos y servicios de valor, y su relevancia en el contexto actual no debe ser subestimada. En este artículo, exploraremos la importancia y las aplicaciones de la biotecnología tradicional y cómo puede contribuir a un futuro sostenible.

El pan: ejemplo de biotecnología antigua.
El pan: ejemplo de biotecnología antigua. 1

A lo largo de la historia, las comunidades indígenas y rurales han desarrollado técnicas y conocimientos prácticos en el manejo de la biodiversidad. Estas prácticas, transmitidas de generación en generación, han permitido la domesticación de plantas, la cría de animales adaptados a diferentes condiciones y la preservación de alimentos mediante técnicas de fermentación y conservación. La selección de semillas, la mejora genética a través de la reproducción selectiva y el uso de microorganismos beneficiosos son solo algunos ejemplos de las prácticas biotecnológicas tradicionales que han permitido la supervivencia y el desarrollo de diversas culturas.

Si bien muchas veces se piensa que es una disciplina moderna, el hombre la usa desde hace miles de años, probablemente entre el 10000 a.C. y el 6000 a.C. (en la fabricación de panes). Por ejemplo, hace 4000 años, sin saberlo, el ser humano usaba levaduras (hongos microscópicos) para fabricar pan y cerveza.

La biotecnología tradicional ha sido utilizada para una amplia gama de aplicaciones. En la agricultura, por ejemplo, las técnicas tradicionales de cultivo han permitido el desarrollo de variedades de plantas adaptadas a diferentes condiciones climáticas, resistencia a plagas y enfermedades, y mejor calidad nutricional. Además, el conocimiento tradicional sobre el manejo de suelos y el uso de abonos naturales ha contribuido a la conservación de los recursos naturales y la protección del medio ambiente.

En el campo de la medicina, la biotecnología tradicional ha proporcionado remedios naturales a base de plantas medicinales y extractos vegetales. Muchos medicamentos modernos se derivan de conocimientos ancestrales sobre las propiedades terapéuticas de ciertas plantas. La extracción de compuestos activos y su uso en la curación de enfermedades es una práctica ancestral que ha sido reconocida y valorada en todo el mundo.

Una de las mayores fortalezas de la biotecnología tradicional es su enfoque en la conservación de la biodiversidad y la sostenibilidad. Las prácticas tradicionales se basan en el respeto por la naturaleza y la comprensión de la importancia de mantener un equilibrio entre los seres vivos y su entorno. Estos enfoques tienen un valor inmenso en la actualidad, cuando nos enfrentamos a desafíos ambientales y a la pérdida acelerada de biodiversidad.

La preservación de semillas, la diversificación de cultivos, el uso de métodos orgánicos de control de plagas y la conservación de hábitats naturales son solo algunas de las prácticas que pueden inspirar y guiar nuestras estrategias actuales hacia una agricultura y un uso de recursos más sostenibles.

La biotecnología tradicional representa una riqueza invaluable de conocimientos y prácticas que han sido transmitidos a través de generaciones. Su enfoque en la sostenibilidad, la conservación de la biodiversidad y el respeto por los recursos naturales es una lección importante para el desarrollo de tecnologías modernas. Al combinar el conocimiento tradicional con los avances científicos y tecnológicos actuales, podemos encontrar soluciones innovadoras y sostenibles para los desafíos globales que enfrentamos en la actualidad. Valorar y preservar la biotecnología tradicional es esencial para construir un futuro más equitativo y respetuoso con nuestro entorno natural.

La biotecnología moderna ha revolucionado nuestra comprensión y capacidad para manipular los organismos vivos en beneficio de la humanidad y el medio ambiente. Mediante la aplicación de técnicas avanzadas, como la ingeniería genética y la manipulación de células, la biotecnología moderna ha abierto nuevas posibilidades en campos tan diversos como la medicina, la agricultura, la producción de alimentos y la protección del medio ambiente.

Biotecnología moderna.
La biotecnología moderna requiere del estudio y conocimientos de genética actual.2

En el sector agrícola, la biotecnología ha contribuido a aumentar la productividad de los cultivos y reducir la dependencia de pesticidas químicos. A través de la ingeniería genética, se han desarrollado variedades de plantas resistentes a enfermedades e insectos, lo que ha mejorado la seguridad alimentaria y ha permitido cultivar alimentos en condiciones desfavorables. Asimismo, la biotecnología ha proporcionado herramientas para la mejora genética de los cultivos, optimizando sus características nutricionales y su rendimiento.

En el ámbito de la medicina, la biotecnología moderna ha permitido avances significativos en el diagnóstico y tratamiento de enfermedades. Por ejemplo, se han desarrollado terapias génicas que permiten corregir anomalías genéticas hereditarias y tratar enfermedades antes consideradas incurables. Además, la biotecnología ha posibilitado la producción de medicamentos biológicos, como insulinas recombinantes y terapias con anticuerpos monoclonales, que han mejorado la calidad de vida de millones de personas en todo el mundo.

La biotecnología moderna ha demostrado ser una herramienta poderosa y versátil para abordar desafíos en diferentes áreas. Sus aplicaciones y beneficios continúan expandiéndose, y su potencial para mejorar nuestra calidad de vida y proteger el medio ambiente es prometedor.

En el ámbito agrícola, la biotecnología moderna ha brindado herramientas para mejorar la productividad y la resistencia de los cultivos. Los cultivos transgénicos han sido diseñados para resistir plagas, enfermedades y condiciones ambientales adversas, lo que reduce la dependencia de los pesticidas y aumenta el rendimiento de los cultivos. Además, la modificación genética de plantas puede aumentar su contenido nutricional y mejorar su calidad, lo que contribuye a una alimentación más saludable y equilibrada para la población.

La biotecnología moderna también desempeña un papel importante en la protección del medio ambiente. Se han desarrollado microorganismos modificados genéticamente capaces de degradar contaminantes ambientales, lo que podría ayudar en la limpieza de derrames de petróleo o la eliminación de residuos tóxicos. Además, la biotecnología ha permitido la producción de bioplásticos y biocombustibles a partir de fuentes renovables, reduciendo así nuestra dependencia de los combustibles fósiles y mitigando los efectos del cambio climático.

La tecnología biológica contemporánea ha acelerado de manera notable la investigación y desarrollo de nuevos fármacos. Las técnicas de clonación y secuenciación del ADN han posibilitado la identificación y comprensión más profunda de las enfermedades a nivel molecular, lo que conduce al descubrimiento de blancos terapéuticos y al desarrollo de medicamentos más eficaces. Además, las plataformas de ingeniería genética están abriendo nuevas perspectivas para la producción de medicamentos personalizados y terapias innovadoras, tales como la medicina regenerativa y la inmunoterapia.

En la medida en que la biotecnología contemporánea sigue avanzando, resulta fundamental abordar consideraciones éticas y establecer una regulación adecuada. La seguridad de los organismos genéticamente modificados, la privacidad genética y la equidad en el acceso a las nuevas tecnologías son algunos de los desafíos que deben ser tratados de manera responsable. La colaboración entre científicos, entidades reguladoras y la sociedad en su conjunto es esencial para asegurar que la biotecnología contemporánea se utilice de manera ética y beneficie a toda la humanidad.

En la vida cotidiana, la biotecnología tradicional o antigua (como se llama al empleo de organismos para la obtención de un producto útil para el ser humano) está presente en diversas aplicaciones, tales como:

  • Lácteos bioprobióticos (como yogures que presentan, además de las bacterias responsables de la fermentación láctica, organismos que se integran a la flora intestinal y proporcionan un mecanismo de defensa contra bacterias que causan enfermedades).
  • Enzimas en la industria textil y papelera (¿quieres conocer un interesante ejemplo? Te invitamos a leer el artículo sobre Stonewashing y cómo se hacen los jeans de aspecto gastado.)
  • Antibióticos.
  • Endulzantes naturales (como el jarabe de alta fructosa)
  • Biocombustibles.
  • Aditivos alimentarios.
  • Plásticos.
  • Enzimas en la industria alimenticia.

¿Qué otras aplicaciones de la biotecnología tradicional conoces?

La tecnología biológica contemporánea es una herramienta poderosa que ha tenido un impacto significativo en la medicina, la agricultura, la protección del medio ambiente y la investigación farmacéutica. Su uso responsable, ético y regulado es esencial para garantizar que los beneficios lleguen a todos. Con una gestión adecuada, la tecnología biológica continuará desempeñando un papel fundamental en la búsqueda de soluciones sostenibles para los desafíos globales.

Alguna vez habrás oído hablar de los “tomates larga vida”, unos tomates que, a pesar de su poco sabor y color en comparación a los tomates que estamos acostumbrados de pequeños, duran mucho más tiempo en las góndolas de los supermercados, aguantando las presiones que sufren en la carga, el transporte, la manipulación y otros fenómenos.

No obstante, no muchos saben que, en realidad, estos tomates se obtuvieron por mejoramiento convencional, un tipo de biotecnología por cruzamiento tradicional, es decir, es un claro ejemplo de biotecnología tradicional.

En esta técnica, se cruzan dos individuos de la misma especie o especies diferentes, en busca de nuevas características que importen a los productores, que les dé algún beneficio. Esto está muy diferenciado de la ingeniería genética que incluye técnicas que, entre otras cosas, permite separar un gen de un individuo y transferirlo a otro individuo (que puede o no ser de la misma especie, ¡increíble!).

Mucha gente no gusta demasiado de estos “super-tomates” capaces de soportar mejor el transporte y almacenamiento. Piensan, además, que fueron modificados genéticamente cuando, en realidad, es un mito. Pero ojo. Sí es cierto que en Estados Unidos y Reino Unido existió un tipo de tomate en lata transgénico, pero su producción se detuvo antes de 1996.

tomate y biotecnología

El tomate actual se obtuvo por cruzamiento de individuos en busca de uno que tuviera las características requeridas. Es un proceso azaroso de mezcla de ADN de diferentes variedades.

  1. ¿Qué piensas acerca de los tomates que compras en tu mercado o verdulería cercana. ¿Son iguales a los que consumías hace años? ¿Qué piensas tú acerca del mejoramiento de ciertas características a la vez que se pierden otras tan importantes como el sabor?

2. Observa el video del canal de Biointropic, en donde aprenderás más sobre esta disciplina, explicando incluso casos de biotecnología moderna. A partir de este video, ¿Qué diferencias notás entre biotecnología tradicional y moderna? Video disponible en https://www.youtube.com/watch?v=0uQa6qIdUic

3. Indica si las siguientes oraciones son verdaderas o falsas. Justifica en caso de que sean falsas:

  1. La biotecnología tradicional se basa únicamente en la manipulación genética.
  2. La Conferencia de las Naciones Unidas sobre Medio Ambiente y Desarrollo definió la biotecnología en 1992.
  3. La biotecnología moderna ha tenido un impacto significativo en la moda, según se menciona en el texto.
  4. La ingeniería genética es exclusivamente aplicada en la biotecnología moderna.
  5. La biotecnología contemporánea ha eliminado por completo la necesidad de pesticidas en la agricultura.

Te recomendamos, además, nuestro artículo sobre las etapas de las ciencias biológicas en:

Para obtener información confiable sobre biotecnología desde fuentes gubernamentales mundiales o nacionales, puedes consultar las páginas web de organismos gubernamentales, agencias de salud y departamentos de ciencia y tecnología. Aquí te proporciono algunas fuentes que podrían ser útiles:

  1. Organización Mundial de la Salud (OMS):
    • Sitio web: Organización Mundial de la Salud
    • La OMS aborda cuestiones relacionadas con la biotecnología, especialmente en el contexto de la salud pública y la medicina.
  2. Food and Drug Administration (FDA) – Estados Unidos:
    • Sitio web: FDA – Biotecnología
    • La FDA de los Estados Unidos supervisa la seguridad de los alimentos y medicamentos, incluida la biotecnología aplicada a estos sectores.
  3. European Medicines Agency (EMA) – Unión Europea:
    • Sitio web: Agencia Europea de Medicamentos
    • La EMA regula los medicamentos en la Unión Europea y puede proporcionar información sobre productos biotecnológicos.
  4. National Institute of Biotechnology (NIB) – Bangladesh:
  5. Biotechnology Industry Research Assistance Council (BIRAC) – India:
  6. Consejo Nacional de Ciencia y Tecnología (CONACYT) – México:
    • Sitio web: CONACYT
    • Puede proporcionar información sobre iniciativas de investigación y desarrollo en biotecnología en México.
  7. Ministerio de Ciencia, Tecnología e Innovación (MCTI) – Brasil:
    • Sitio web: MCTI
    • El MCTI de Brasil puede tener información sobre políticas y proyectos relacionados con la biotecnología.
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  2. Photo by Chokniti Khongchum on Pexels.com

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